SR-71 Blackbird: l'avion espion de la guerre froide qui est toujours l'avion le plus rapide du monde

SR-71 Blackbird: l’avion espion de la guerre froide qui est toujours l’avion le plus rapide du monde

Pendant la guerre froide, cet avion pouvait voler plus haut et plus rapidement que tout autre – et 55 ans après son premier vol, il le fait toujours.

Le Lockheed SR-71, conçu en secret à la fin des années 1950, a pu naviguer près du bord de l’espace et survoler un missile. À ce jour, il détient les records de la plus haute altitude en vol horizontal et de la vitesse la plus rapide pour un avion non propulsé par une fusée.

Il faisait partie d’une famille d’avions espions construits pour s’aventurer en territoire ennemi, sans être abattu ni même détecté, à une époque antérieure aux satellites et aux drones.

Le travail de peinture noire, conçu pour dissiper la chaleur, lui a valu le surnom de Blackbird, et associé aux lignes élégantes du long fuselage, a fait que l’avion ne ressemblait à rien de ce qui était arrivé auparavant – un design qui n’a rien perdu de son éclat .

Un SR-71 «  Blackbird  » lors d’une mission de formation en 1997. Crédit: NASA / Archives Hulton / Getty Images

« Il ressemble toujours à quelque chose du futur, même s’il a été conçu dans les années 1950 », Peter Merlin, historien de l’aviation et auteur de « Conception et développement du Blackbird, «  a déclaré dans une interview téléphonique.

« En raison de la façon dont le fuselage se plie et les courbes et les torsions des ailes, il semble plus organique que mécanique. La plupart des avions conventionnels ressemblent à quelqu’un qui les a construits – celui-ci semble presque avoir été cultivé. »

Un espion de la CIA

En mai 1960, un avion espion américain U-2 a été abattu dans l’espace aérien soviétique alors qu’il prenait des photos aériennes. Initialement, le gouvernement américain a déclaré qu’il s’agissait d’un avion de recherche par temps errant, mais l’histoire s’est effondrée une fois que le gouvernement soviétique a publié des photos du pilote capturé et de l’équipement de surveillance de l’avion.

L’incident a eu des répercussions diplomatiques immédiates pour la guerre froide et a renforcé la nécessité d’un nouveau type d’avion de reconnaissance qui pourrait voler plus vite et plus haut, à l’abri des tirs antiaériens. « La CIA voulait un avion pouvant voler au-dessus de 90 000 pieds ou à peu près, à grande vitesse et aussi invisible que possible », a déclaré Merlin.

La tâche de concevoir une machine aussi ambitieuse incombait à Clarence « Kelly » Johnson, l’un des plus grands concepteurs d’avions au monde, et à sa division secrète d’ingénieurs de Lockheed, appelée Skunk Works. « Tout devait être inventé. Tout, » rappelé Johnson, décédé en 1990, la même année où les Blackbirds ont été retirés du service pour la première fois.

L’avion original de la famille Blackbird s’appelait A-12 et a effectué son premier vol le 30 avril 1962. Au total, 13 A-12 ont été produits, et l’avion était un programme d’accès spécial top secret géré par la CIA.

Peau de titane

Parce que l’avion était conçu pour voler à plus de 2 000 mph, le frottement avec l’atmosphère environnante chaufferait le fuselage à un point qui ferait fondre une cellule conventionnelle. L’avion était donc en titane, un métal qui pouvait résister à des températures élevées tout en étant plus léger que l’acier.

Cependant, l’utilisation du titane posait d’autres problèmes. Tout d’abord, un tout nouvel ensemble d’outils – également en titane – a dû être fabriqué, car ceux en acier ordinaire ont brisé le titane fragile au contact. Deuxièmement, l’approvisionnement en métal lui-même s’est révélé délicat. « L’URSS était, à l’époque, le plus grand fournisseur de titane au monde. Le gouvernement américain a dû en acheter une grande partie, probablement en utilisant de fausses sociétés », a déclaré Merlin.

L’avion initial a été piloté complètement non peint, montrant une peau de titane argenté. Ils ont été peints en noir pour la première fois en 1964, après avoir réalisé que la peinture noire – qui absorbe et émet efficacement la chaleur – aiderait à abaisser la température de la cellule entière. Le « Blackbird » était né.

Même avion, noms différents

L’A-12 est rapidement devenu une variante conçue comme un intercepteur – un type d’avion de chasse – plutôt que comme un avion de surveillance. En fait, cela signifiait l’ajout de missiles air-air et d’un deuxième poste de pilotage, pour qu’un membre d’équipage puisse utiliser l’équipement radar nécessaire. Ce nouvel avion, qui semblait identique à l’A-12 à l’exception du nez, s’appelait le YF-12.

Alors que l’A-12 est resté top secret, l’existence du YF-12 a été révélée par le président Lyndon Johnson en 1964, et trois d’entre eux ont été construits et exploités par l’US Air Force. Une troisième variante a été produite à cette époque, appelée le M-21, qui avait un pylône sur le dos pour monter et lancer l’un des premiers drones sans pilote. Deux ont été construits, mais le programme a été interrompu en 1966 après qu’un drone est entré en collision avec son vaisseau-mère, tuant l’un des pilotes.

Le dérivé final de l’A-12, avec un cockpit double et une plus grande capacité de carburant, a été appelé le SR-71 – pour « Reconnaissance stratégique » – et a volé pour la première fois le 22 décembre 1964. C’est la version qui irait sur pour effectuer des missions de renseignement pour l’US Air Force pendant plus de 30 ans, et un total de 32 ont été construits, ce qui porte le décompte final pour la famille Blackbird à 50.

Le double cockpit d'un Lockheed SR-71.

Le double cockpit d’un Lockheed SR-71. Crédit: Space Frontiers / Photos d’archives / Getty Images

Furtivité avant furtivité

Le fuselage du SR-71 comprenait certains des tout premiers matériaux composites jamais utilisés dans un avion, ce qui rendait l’avion plus difficile à repérer pour le radar ennemi. « C’était essentiellement furtif avant même d’utiliser le mot furtif », a déclaré Merlin.

Volant à une altitude plus élevée que les tirs antiaériens ne pouvaient atteindre, plus rapidement qu’un missile et à peine visible par le radar, le Merle noir pouvait pénétrer dans l’espace aérien hostile pratiquement sans être dérangé. « L’idée était qu’au moment où l’ennemi le détectait et tirait son missile, il était déjà en train de sortir », a expliqué Merlin. « Mais c’était avant que nous ayons des liaisons de données en temps réel, alors ils prenaient des photos sur film et ramènent le film à la base pour être traité et étudié. »

En conséquence, aucun Blackbird n’a jamais été abattu par le feu ennemi. Cependant, sa fiabilité était un problème, et 12 sur 32 ont été perdus en raison d’accidents. C’était aussi un avion compliqué à piloter et à piloter. « Il a fallu une armée de gens pour préparer l’avion. Une mission opérationnelle Blackbird avait essentiellement un compte à rebours, comme une mission spatiale, car il y avait tellement de préparation impliquée à la fois pour préparer l’équipage et le véhicule, une quantité incroyable d’efforts et des effectifs « , a déclaré Merlin.

Les pilotes ont également dû s’habiller de manière particulière, en raison des conditions extrêmes rencontrées à haute altitude. « Ils portaient essentiellement une combinaison spatiale, le même genre de chose que vous verriez plus tard porter les équipages de la navette spatiale », a déclaré Merlin. «Le cockpit devenait également très chaud lors de vols à grande vitesse, à tel point que les pilotes avaient l’habitude de réchauffer leur repas lors de longues missions en le pressant contre la vitre.»

Aucun merle n’a jamais survolé l’espace aérien soviétique – ce que le gouvernement américain a complètement cessé de faire après l’incident de 1960 – mais ils ont quand même joué un rôle important dans la guerre froide et effectué des missions dans d’autres théâtres critiques tels que le Moyen-Orient, le Vietnam et Corée du Nord.

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Un SR-71 lors d’un vol d’essai géré par la NASA. Crédit: NASA

En 1976, le SR-71 a établi le enregistrements il tient toujours: voler à une altitude soutenue de 85 069 pieds, et atteindre une vitesse de pointe de 2 193,2 miles par heure, ou Mach 3,3. Le programme a été interrompu en 1990 – avec une brève relance au milieu des années 1990 – une fois que des technologies comme les satellites espions et les drones (véhicules aériens sans pilote ou drones) étaient devenues plus réalisables et offraient un accès instantané aux données de surveillance.

Le SR-71 a été piloté pour la dernière fois par la NASA en 1999, qui utilisait deux des avions pour des recherches aéronautiques à haute vitesse et à haute altitude. Depuis lors, les Blackbirds survivants ont tous trouvé leur chemin dans les musées.

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